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Op-Ed: "Hacer que el servicio sea parte de nuestra identidad texana"

El monitor, un periódico regional de Texas dedicado a cubrir noticias en el Valle del Río Grande, publicó recientemente un artículo de opinión con la coautoría de la presidenta y directora ejecutiva de OneStar, Elizabeth Darling, y el director ejecutivo de Teach for America-Rio Grande Valley, Robert Carreon.

Vea la publicación original en http://www.themonitor.com/opinion/columnists/article_00033058-9b5d-11e3-b0bd-001a4bcf6878.html.

Publicado: Lunes, 24 de febrero de 2014 12:15 am

Texas es conocido por muchas cosas: nuestros sombreros, el amor profundo por la tierra y todo es un poco más grande y mejor. Somos afortunados de tener una identidad fuerte y rica, y aunque no todos usamos un Stetson, hay ciertos rasgos innegables que nos unen a todos. Aquí en el Valle, compartimos un compromiso con la familia y la comunidad que forma una cultura de servicio compartida.

El año pasado, casi 2000 tejanos sirvieron a través de AmeriCorps Texas, la red de servicio nacional que ayuda a personas dedicadas a abordar los desafíos de nuestra nación a través del servicio público. Estos ciudadanos comprometidos apoyaron a 20 organizaciones en 544 sitios asociados en todo el estado, lo que equivale a 2,3 millones de horas de servicio. Su arduo trabajo hace de Texas uno de los estados de servicio más grandes de la nación.

Como líderes de AmeriCorps Texas, el organismo rector de AmeriCorps de nuestro estado, y Teach For America-Rio Grande Valley, una organización educativa sin fines de lucro que atiende a escuelas de alta necesidad y un programa de AmeriCorps, hemos visto de primera mano cómo nuestras comunidades se fortalecen a través del servicio.

Por ejemplo, a través de Student Leadership Fellowship, un programa lanzado por un miembro del personal de Teach For America y maestros locales, cerca de 100 estudiantes de todo el Valle están participando en una serie de capacitaciones de liderazgo este año escolar. Gracias a los dedicados maestros de todos los orígenes, muchos de los cuales son miembros de AmeriCorps, que lideran las reuniones mensuales, estos estudiantes pasan los fines de semana aprendiendo a ser líderes en su propia comunidad. A medida que avanza la segunda mitad del año escolar, los estudiantes están abordando los problemas del Valle a través de proyectos de acción comunitaria. Es posible que haya visto en acción los proyectos creados por los becarios de liderazgo estudiantil del año pasado. Crearon proyectos para satisfacer una variedad de necesidades de la comunidad, como ayudar a que las rutas de los autobuses sean más seguras, recaudar fondos para los compañeros de clase enfermos y comenzar campañas contra el acoso escolar en su escuela.

Alentamos a los tejanos a seguir su ejemplo y comprometerse a hacer del servicio una parte de sus identidades individuales y comunitarias.

Tenemos una base increíble sobre la que construir, pero hay mucho más por hacer. Aquí en el Valle, el 37 por ciento de los residentes viven por debajo del nivel de pobreza, en comparación con el 14 por ciento en todo el país. Nuestras comunidades enfrentan los complejos desafíos que acompañan a la pobreza, que afectan la educación, la salud y las oportunidades económicas.

Si bien nuestras escuelas han logrado un progreso encomiable en el aumento de las tasas de graduación en los últimos años, los estudiantes que se gradúan de nuestras escuelas secundarias tienen un rendimiento constante inferior al de sus compañeros en todo el estado y la nación en las medidas de preparación universitaria, lo que contribuye a solo el 13 por ciento de los residentes 25 años o más con un título universitario. El desempleo ronda el 10 por ciento. Las tasas de obesidad y diabetes del sur de Texas superan los promedios nacionales y de Texas.

Organizaciones comunitarias como Valley Interfaith, Habitat for Humanity y el Llano Grande Center están trabajando para combatir estos problemas. Al expandir las oportunidades y mejorar los resultados, están ayudando a construir comunidades más fuertes y saludables. Hemos logrado grandes avances, pero tenemos más trabajo por delante. Debemos aprovechar la energía y el ingenio del recurso más valioso de nuestro estado: nuestros ciudadanos. Un estudio reciente de la Universidad de Columbia encuentra que cada dólar invertido en el servicio nacional genera un retorno de $3.95 en términos de mayores ganancias, mayor actividad económica y otros beneficios para toda la comunidad. Invertir en el servicio hoy hará que Texas sea más fuerte mañana.

En Teach For America, nuestros maestros que dirigen aulas de alta necesidad enarbolan con orgullo sus banderas de servicio. Como miembros de AmeriCorps, colocan carteles que indican su afiliación al servicio en sus aulas y usan el logotipo de AmeriCorps en sus identificaciones escolares. Estos pequeños símbolos juegan un papel importante en la enseñanza a la próxima generación sobre la importancia del servicio para empoderar a nuestras comunidades. 

Mientras AmeriCorps celebra su vigésimo aniversario, estamos orgullosos de que tantos tejanos hayan respondido a la llamada al servicio. Desde estudiantes hasta maestros, desde voluntarios por primera vez hasta aquellos que consideran devolver un trabajo de tiempo completo, todos tenemos la capacidad de ayudar a que Texas sea lo mejor. Pruebe el servicio como parte de su identidad en crecimiento. Creemos que encajará perfectamente.

Robert Carreon es director ejecutivo de Teach For America-Rio Grande Valley. Elizabeth Darling es directora ejecutiva y presidenta de la Comisión Nacional de Servicios de OneStar.

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